Le format de fichier Portable Network Graphics, communément appelé PNG, est un format d’image similaire au format GIF populaire. Il se prononce soit comme le mot « ping » ou, plus communément, en tant que « PNG ».

Le format d’image PNG a été développé en réponse à l’application d’un brevet sur le format GIF omniprésent. Les images GIF étaient omniprésentes au début des années 1990, s’étant répandues sur les systèmes naissants du Web et des babillards électroniques après le lancement du format par CompuServe en 1987. En 1995, la société Unisys a annoncé qu’elle commencerait à faire appliquer son brevet du format d’image GIF pour les logiciels créés. pour le profit. PNG a été développé comme une alternative libre de droits au GIF peu de temps après cette annonce. En 2003, le brevet américain pour le format d’image GIF a expiré, le laissant également libre de droits.

En plus de l’avantage désormais obsolète d’être libre de droits, le format d’image PNG présente un certain nombre d’avantages techniques par rapport au format GIF.

Les images enregistrées au format d’image PNG ont potentiellement une profondeur de couleur beaucoup plus élevée que leurs homologues GIF – alors que GIF limite sa palette à 256 couleurs, PNG peut être de vraies couleurs. Cela permet une fidélité d’image bien supérieure à celle des GIF, permettant des images comparables à leurs cousins ​​JPEG.

Les images au format d’image PNG sont également plus petites que leurs homologues GIF, bien que la profondeur de couleur plus élevée entraîne souvent des fichiers plus volumineux et l’idée fausse que PNG est un format plus volumineux. En fait, si l’on force un PNG à enregistrer en 256 couleurs, le fichier sera presque toujours plus petit qu’un fichier GIF de même qualité.

Le format d’image PNG permet également un canal alpha, offrant des options de transparence qui ne sont disponibles dans aucun autre format d’image courant. Cette transparence n’est malheureusement pas supportée par Internet Explorer, ce qui limite son utilisation en tant qu’outil web.

Il est à noter que contrairement au format GIF, le format d’image PNG ne prend pas en charge l’animation. Il existe des formats associés (APNG et MNG) qui gèrent l’animation de la même manière que le format GIF.

Le format d’image PNG a une forte popularité, même en l’absence de problèmes de brevet pour soutenir son existence. Il a souffert d’un manque de prise en charge complète dans Internet Explorer, mais continue d’offrir une alternative robuste aux deux formats d’image les plus courants que sont GIF et JPEG. Avec des programmes graphiques grand public tels que Fireworks et Photoshop offrant une prise en charge solide du format d’image PNG, ainsi que sa supériorité technique évidente par rapport au format GIF, il est probable que la popularité de PNG ne fera qu’augmenter.