Le Digital Millennium Copyright Act (DMCA) est une loi fédérale établie en 1998. Elle criminalise le développement ou l’utilisation de logiciels permettant aux personnes d’accéder à des contenus protégés par des droits d’auteur, tels que des fichiers musicaux, des DVD ou des logiciels . Il rend également criminel la diffusion de matériel protégé par le droit d’auteur.

L’impulsion derrière le DMCA est que le piratage informatique diminuait rapidement les profits de ceux qui diffusaient des informations sur Internet ou qui vendaient des logiciels. Faire des copies piratées de matériel comme un programme de traitement de texte ou des duplicatas de musique devenait un casse-tête croissant pour les entreprises utilisant Internet ou en tirant des bénéfices.
Le DMCA a cherché à résoudre ce problème en énonçant des règles spécifiques concernant les poursuites pénales et civiles de ceux qui violent les droits d’auteur . Dans certains cas, la violation comprendrait le plagiat, le fait de ne pas citer de sources particulières de manière appropriée, ou le vol délibéré. Il comprend également un code de programmation qui peut donner accès au matériel encodé.

Des programmes comme Napster par exemple sont une violation directe du DMCA car ils permettaient aux gens de télécharger des fichiers musicaux sans payer les musiciens et les maisons de disques. Ce programme était capable de contourner les données d’encodage, afin que les gens puissent télécharger illégalement du matériel, tel que défini par le DMCA.

Les opposants à la fermeture de Napster ont fait valoir que le DMCA s’est dépassé parce que les gens partageaient des documents, ne s’engageaient pas dans la recherche de profit pour leur utilisation. Cependant, même ce partage violait théoriquement le DMCA et Napster a donc reçu l’ordre de fermer.

En 2006, soutenue par l’industrie du disque et du cinéma, une proposition de refonte du DMCA resserrerait davantage les restrictions sur des éléments tels que le partage de fichiers. Tout le monde ne soutient pas cette révision du DMCA original. Par exemple, l’une des cibles proposées du DMCA est YouTube, où les gens partagent souvent du matériel protégé par le droit d’auteur.

Évoquant une certaine controverse, une grande maison de disques, Warner, donne le droit à quiconque d’utiliser ses enregistrements pour réaliser des courts métrages ou des vidéos. D’autres actes d’autres maisons de disques pourraient aider à mettre fin à la controverse imminente sur les violations du droit d’auteur de YouTube et faciliter le partage et l’expérimentation de fichiers de films et de musique.

De nombreuses organisations s’opposent à présent à un resserrement supplémentaire du DMCA, mais leur opposition peut ne pas signifier grand-chose car ces organisations n’ont pas le pouvoir de lobbying de certains des géants de l’industrie du logiciel, de l’enregistrement et du film.