Le logiciel système est un logiciel qui contrôle un ordinateur et exécute des applications dessus, fournissant l’environnement pour le logiciel d’application. Les logiciels d’application sont les logiciels des programmes d’application, également appelés programmes informatiques et programmes logiciels, qui permettent à l’utilisateur d’effectuer des tâches, de jouer à des jeux, d’écouter de la musique et d’utiliser l’ordinateur d’une autre manière. Le logiciel système est un ensemble de programmes, et chaque type comporte un certain nombre de composants, notamment le système d’exploitation (OS). Le logiciel système comprend également des utilitaires, des pilotes de périphérique et des traducteurs de langue.
Les utilitaires incluent une variété de programmes spécialisés qui peuvent être appliqués à travers les programmes d’application. Les utilitaires de base incluent un programme de dépannage et/ou de diagnostic. D’autres utilitaires peuvent inclure des programmes de sauvegarde, de compression de fichiers, de désinstallation et des programmes antivirus. Des pilotes de périphérique sont nécessaires pour chaque périphérique connecté à l’ordinateur, de la souris et du clavier à l’imprimante et/ou au scanner. Les pilotes de périphérique pour les composants de base, tels que la souris et le clavier, sont inclus dans le système, tandis que d’autres peuvent être fournis par le fabricant du périphérique.

Le logiciel système diffère du logiciel d’application de plusieurs manières en plus d’un usage général. Tout d’abord, il est nécessaire, alors que tout exemple particulier de logiciel d’application est facultatif. Deuxièmement, il est complet en ce sens qu’aucun ordinateur n’a besoin d’avoir plus d’un type de logiciel système à un moment donné, bien que certaines configurations permettent l’installation de plusieurs types de logiciels système. Les applications, en revanche, sont généralement placées sur un ordinateur en grand nombre. De plus, le logiciel système est indépendant et ne nécessite aucun logiciel d’application pour fonctionner, alors que le logiciel d’application ne peut pas fonctionner en l’absence de logiciel système.

Bien qu’il comporte plusieurs composants, le logiciel système est généralement typé par le système d’exploitation. DOS était un des premiers systèmes d’exploitation qui n’est plus très utilisé. Les principaux systèmes d’exploitation sont Windows®, Apple®, Linux® et Unix®. Chaque système d’exploitation a au moins plusieurs sous-types, dont Windows® XP, Windows® 7 Windows® Vista®, Apple® Mac® OS X, etc.
Les ordinateurs Macintosh® Intel® plus récents sont capables d’exécuter deux types de logiciels système différents : les logiciels Apple® et Windows®, Linux® ou d’autres logiciels. Il existe deux manières d’inclure le logiciel Windows®. L’une des solutions consiste à utiliser un logiciel connu sous le nom de Boot Camp®, qui permet à l’utilisateur de choisir le logiciel préféré au démarrage. L’autre se fait via le logiciel de bureau Parallels® qui permet d’accéder simultanément à deux systèmes d’exploitation.