La distinction entre les anciennes communications médiatiques et les nouvelles communications médiatiques est apparue avec l’avènement d’Internet et du World Wide Web au début des années 90. Les anciens médias se réfèrent généralement aux supports d’information pré-Internet tels que la télévision, la radio, les livres, les magazines et les journaux. Les nouveaux médias comprennent non seulement les supports de communication propres à Internet, mais également les appareils de communication mobiles tels que les téléphones portables et les téléphones intelligents. Des exemples de communications avec les nouveaux médias comprennent les sites Web, les forums de discussion , les babillards électroniques, les serveurs de listes et les plateformes de réseaux sociaux .

Généralement, les anciens médias sont considérés comme unidirectionnels. Bien qu’une seule source d’information diffusée par la télévision ou la radio ait le potentiel d’atteindre un public mondial, le public ne peut généralement pas interagir avec la source. Au mieux, toute interaction est limitée et l’échange d’informations peut prendre beaucoup de temps.

Les communications avec les nouveaux médias comprennent les sites Web, les bavardoirs, les services de babillard électronique ( BBS ) et les serveurs de listes de courriel. Ce nouveau format inclut également des plateformes de réseaux sociaux ou de partage de vidéos. La technologie de téléphonie mobile a créé la possibilité d’envoyer des messages texte via un service de messages courts ( SMS ) ou via un service de messagerie multimédia (MMS) plus sophistiqué où les utilisateurs peuvent partager des images ou des clips vidéo aussi facilement que du texte.

Là où les anciens médias nécessitaient d’énormes sommes d’argent investies dans des presses à imprimer ou des tours de transmission , les nouveaux médias de communication sont disponibles à un coût relativement bas pour quiconque peut se permettre une connexion Internet. La possibilité pour tout le monde d’avoir un accès égal à la distribution peut permettre à presque tout le monde de capter l’attention internationale du jour au lendemain. Les clips vidéo réalisés avec un téléphone portable à 50 dollars américains (USD) peuvent enregistrer quelque chose de si drôle ou historique que des millions de personnes ont besoin de le voir. Ce type de contenu infectieux a conduit au terme « viral » pour décrire la façon dont les clips vidéo publiés sur les sites Web de partage de vidéos sont transmis via le courrier électronique et d’autres réseaux sociaux.

Des auteurs qui n’auraient jamais été reconnus par les anciennes maisons d’édition de médias peuvent rapidement gagner des milliers de lecteurs en publiant un blog. Le terme blog est une combinaison de « web » et de « journal » qui décrivait à l’origine le concept de publication de ses propres pensées sur Internet. Les blogueurs qui gagnent un lectorat suffisamment important peuvent rapidement se retrouver à emprunter aux anciennes stratégies lucratives des médias en facturant aux sponsors des frais pour les publicités sur les pages de blog.
Parce qu’Internet ne cesse de croître et de s’adapter aux nouvelles innovations, les nouvelles communications médiatiques sont en constante évolution. Les sites de réseaux sociaux originaux qui étaient autrefois à la mode sont remplacés par des sites Web plus récents avec des ensembles de fonctionnalités plus riches – par exemple, MySpace a cédé la place à Facebook . Une dynamique commune existe entre toutes les formes de nouveaux médias : le rassemblement d’individus divers autour d’un intérêt ou d’une relation partagés, puis d’utiliser le pouvoir de ces relations pour partager des informations avec d’autres.