L’un des principaux avantages du système d’ exploitation Linux est la possibilité de l’obtenir légalement gratuitement, même pour un usage commercial. Il est souvent choisi par les personnes qui préfèrent utiliser des logiciels moins populaires car ils sont rarement ciblés par des programmes malveillants, ou des logiciels malveillants , tels qu’un virus, un ver, une bombe électronique , des logiciels espions , des logiciels publicitaires et des chevaux de Troie. D’autres avantages qui sont généralement considérés comme importants incluent la polyvalence, la puissance, la liberté, la stabilité et les logiciels groupés offerts par Linux. Linux a également tendance à nécessiter moins de ressources que Microsoft Windows, ce qui lui permet souvent d’être déployé sur du matériel hérité.
Le système d’exploitation Linux a littéralement des centaines de versions appelées distributions, également appelées distributions ou saveurs. Ce fait doit être pris en compte lors de la sélection de l’un d’entre eux pour l’informatique personnelle ou professionnelle, car ce qui est un avantage dans une distribution peut ne pas l’être dans une autre. Par exemple, Tiny Core Linux a une taille de fichier d’environ 10 mégaoctets seulement, ce qui en fait l’une des plus petites distributions au monde. Il a l’avantage de fonctionner sur un ordinateur personnel (PC) hérité même sans disque dur et offre une personnalisation totale en étant un système simple. La courbe d’apprentissage abrupte pour les utilisateurs novices du système d’exploitation Linux, cependant, pourrait être considérée comme un inconvénient.

Il est très important de comprendre que chacune des nombreuses distributions de Linux varie considérablement, et que cette variance détermine ses avantages et ses inconvénients. Tous ont tendance à être moins sensibles aux logiciels malveillants, utilisent moins de ressources, sont livrés avec des logiciels groupés, offrent une liberté de licence utilisateur restrictive et sont très stables, en particulier les éditions serveur. Par exemple, le FedoraLe système d’exploitation Linux est fourni avec une multitude de logiciels. Un puissant logiciel compatible avec Microsoft Word pour le traitement de texte, les feuilles de calcul, la gestion de bases de données, les présentations et la gestion de projet ne sont que quelques-uns des programmes qui pourraient être regroupés. Les utilisateurs de PC doivent se rendre compte qu’au sein de chaque distribution, il existe également des versions représentant des changements et des améliorations avec chaque nouvelle version ; par exemple, Fedora 6 diffère de Fedora 10.

Les logiciels fournis dans une version peuvent ne pas apparaître dans une autre ; cependant, les utilisateurs de Linux ont l’avantage de choisir parmi des milliers de programmes à partir d’un référentiel. D’autres distributions populaires incluent Ubuntu, OpenSuse, Debian et Puppy. En plus d’une suite bureautique, ils sont livrés avec des clients de messagerie , des logiciels pour graver un disque compact (CD) ou un disque numérique polyvalent ( DVD ), la messagerie instantanée (IM), la voix sur protocole Internet ( VoIP ), des éditeurs de texte et bien plus encore. Le système d’exploitation Linux est également connu pour la polyvalence et la liberté qu’offrent la plupart des distributions. Il s’agit d’un système d’exploitation open source qui est généralement basé non seulement sur le noyau Linux mais aussi sur ce que l’on appelle « GNU/Linux ».

La création réussie de la plupart des distributions impliquait généralement l’utilisation du noyau Linux avec le code du projet GNU. C’est pourquoi de nombreuses distributions du système d’exploitation Linux sont dites « basées sur GNU/Linux ». Ces deux ensembles de code sont des logiciels libres ou open source, ce qui ne signifie pas nécessairement gratuit. Certaines distributions sont 100 % open source et peuvent être téléchargées légalement gratuitement et déployées sur autant de machines que l’utilisateur le souhaite.

D’autres distributions du système d’exploitation Linux sont payantes car la liberté des logiciels open source inclut la liberté de les facturer. La polyvalence et la liberté de ce système résident dans le fait qu’il est open source. Cela signifie que toute personne ayant des connaissances en programmation peut légalement voir et modifier le code, même jusqu’à la création d’une autre distribution que le programmeur peut offrir gratuitement ou moyennant des frais. La possibilité d’afficher le code présente un avantage important par rapport à Microsoft Windows à code source fermé, car les administrateurs n’ont pas à attendre la publication de correctifs logiciels propriétaires pour assurer la sécurité d’un système. Enfin, le logiciel peut être installé et désinstallé sans redémarrer le système.