Les termes ordinateur portable et bloc-notes sont souvent utilisés de manière interchangeable pour désigner n’importe quel ordinateur portable . Tout le monde n’est pas d’accord sur les différences entre ces deux termes, ou s’il en existe. Cependant, la différence conventionnelle entre un ordinateur portable et un ordinateur portable est que les ordinateurs portables ont été nommés ainsi pour différencier cette classe de mobiles en tant qu’ultra-léger, ultra-mince et très portable, par rapport aux ordinateurs portables d’origine qui étaient relativement encombrants. Avec les progrès de la technologie mobile, les ordinateurs portables ont évolué pour devenir ce qui était auparavant considéré comme un ordinateur portable, expliquant pourquoi les termes sont devenus interchangeables.
Les mobiles ultra-légers d’aujourd’hui qui conservent des systèmes d’exploitation et des fonctionnalités complets sont appelés subnotebooks ou ultraportables. Certains modèles n’incluent pas de lecteur CD/ DVD et peuvent être utilisés avec une station d’accueil en option pour améliorer les fonctionnalités. Les spécifications qui qualifient un ordinateur portable pour entrer dans cette catégorie peuvent être quelque peu arbitraires, mais en général, la machine sera nettement plus petite et plus légère que la moyenne des ordinateurs portables et des ordinateurs portables. Les composants de haute qualité et économes en énergie offrent également des périodes plus longues entre les charges de la batterie. Ces attributs favorables rendent les ultraportables deux à trois fois plus chers que leurs homologues plus gros et plus lourds.

Les ordinateurs portables de classe moyenne pèsent généralement près de six livres (2,72 kg) avec des écrans de 15 à 17 pouces (~ 38 à 43 cm) mesurés en diagonale. Les claviers sont spacieux et le lecteur DVD inclus peut avoir une capacité Blu-ray . Les ports USB et Firewire, le WiFi intégré , Ethernet , Bluetooth, une webcam et un lecteur de carte flash sont devenus la norme dans presque toutes les machines les plus abordables, avec des prix commençant à environ 400 dollars américains (USD). Les ordinateurs de cette classe sont essentiellement devenus des remplaçants de bureau, brouillant une autre distinction précédemment faite pour classer les mobiles de bureau comme des modèles extrêmement lourds axés sur les fonctionnalités plutôt que sur la portabilité, bien que certains ordinateurs portables soient plus lourds.

À l’extrémité la plus légère de la gamme de classe moyenne se trouvent les mobiles standard qui équilibrent les fonctionnalités de la classe moyenne contre la portabilité des subnotebooks. L’ordinateur portable standard peut avoir un écran LCD de 14 pouces (35,56 cm) et peser 5 livres (2,27 kg), bien que ces paramètres ne soient généralement représentatifs.

Netbooks (contre notes livres) sont la classe la plus petite et la plus portable d’ordinateurs portables et ordinateurs portables, offrant une solution de rechange à prix bas pour en ligne le surf et les applications de base. Les netbooks ne sont pas livrés avec un lecteur de CD/DVD, mais ils incluent généralement une connexion Wi-Fi, Ethernet, des ports USB, un lecteur de carte flash, une webcam et des prises casque et microphone intégrés . La plupart des écrans mesurent 6 à 10 pouces (15,24 à 25,40 cm) et les prix commencent à environ 250 dollars américains (USD).
Au sein de chacune de ces classes ; ultraportables, standards, milieu de gamme et netbooks, il existe des modèles qui se situent entre des classes adjacentes. Un ultraportable à l’extrémité la plus lourde de sa catégorie, par exemple, ou un netbook à l’extrémité plus grande et plus costaud de sa catégorie pourraient tous deux être considérés comme des ordinateurs portables standard par certains. Les modèles aux limites des classifications pourraient être commercialisés comme la classification la plus souhaitable pour des raisons évidentes. D’autres classifications non mentionnées ici existent également, telles que les ordinateurs portables durcis à usage militaire ou sur le terrain, et les sous-réseaux ultra-petits, qui peuvent comporter des écrans aussi petits que 2,8 pouces (7,11 cm).