Les ordinateurs utilisent la mémoire vive (RAM) pour stocker et récupérer des informations d’une manière qui est facilement et instantanément accessible. Deux types de RAM sont disponibles pour les ordinateurs : la RAM dynamique (DRAM) et la RAM statique ( SRAM ). Chacun d’eux a ses propres avantages et inconvénients distincts. La SRAM a l’avantage de la vitesse et la DRAM est beaucoup moins chère. La plupart des ordinateurs utilisent à la fois de la RAM dynamique et statique, mais la DRAM est beaucoup plus courante et fait la majorité du travail.
Une puce RAM dynamique contient des millions de cellules mémoire, chacune composée d’un transistor et d’un condensateur . Chacune de ces cellules est capable de contenir 1 bit d’information, qui est lu par l’ ordinateur comme 1 ou 0. Pour déterminer la lecture d’un bit, le transistor recherche une charge dans le condensateur. Si une charge est présente, alors la lecture est 1 ; sinon, la lecture est 0. Les cellules sont disposées dans une configuration carrée, avec des lignes et des colonnes numérotées par milliers.

Le problème avec les puces RAM dynamiques est que le condensateur perd de l’énergie très rapidement et ne peut conserver une charge que pendant une fraction de seconde. Un circuit de rafraîchissement est nécessaire pour maintenir la charge dans un condensateur et conserver les informations. Ce processus de rafraîchissement a lieu des centaines de fois par seconde et nécessite que toutes les cellules soient accessibles, même si les informations ne sont pas nécessaires. Au fur et à mesure que chaque ligne de cellules est lue, l’unité centrale de traitement ( CPU ) de l’ ordinateur réécrit chaque bit d’information, rechargeant les condensateurs au besoin.

Les puces RAM statiques, quant à elles, utilisent une technologie différente. Les cellules mémoire basculent entre 0 et 1 sans utiliser de condensateurs, ce qui signifie qu’aucun processus de rafraîchissement n’est nécessaire. L’accès à la SRAM n’a lieu que lorsque l’information est requise. Sans avoir besoin d’accéder en permanence à toutes les informations, la SRAM est beaucoup plus rapide que la DRAM. De manière générale, les puces RAM statiques sont beaucoup plus économes en énergie que les puces RAM dynamiques, mais cela n’est dû qu’à leur besoin limité d’accès à la mémoire, et le taux de consommation augmente avec une utilisation intensive.
Le plus gros inconvénient de la SRAM est l’espace. Chaque transistor d’une puce RAM dynamique peut stocker un bit d’information, mais quatre à six transistors sont nécessaires pour stocker un bit en utilisant la SRAM. Cela signifie qu’une puce RAM dynamique contiendra au moins quatre fois plus de mémoire qu’une puce RAM statique de la même taille, ce qui rend la SRAM beaucoup plus chère. La RAM dynamique est plus couramment utilisée pour la mémoire des ordinateurs personnels , et les puces RAM statiques sont préférées lorsque l’efficacité énergétique est un problème. Les puces RAM statiques sont souvent utilisées dans les voitures, les appareils électroménagers et les appareils électroniques portables.