Il existe des différences significatives entre un disque dur standard et une mémoire flash . Un disque dur est un appareil de la taille d’une paume assez lourd composé de plusieurs plateaux tournants et d’une tête mobile qui lit les données qui ont été magnétiquement imprimées sur les plateaux. La mémoire flash fait référence à une puce mémoire de la taille d’un timbre-poste ou plus petite. La puce mémoire est à semi-conducteurs ou n’a pas de pièces mobiles et est donc moins susceptible de tomber en panne. Il est pratiquement en apesanteur, conserve les données sans alimentation , est plus rapide qu’un disque dur, ne génère pas de chaleur importante et nécessite peu d’énergie. C’est une excellente nouvelle pour prolonger la durée de vie des batteries d’ordinateurs portables, réduisant leur poids et éliminant le bruit des ventilateurs des systèmes.
La mémoire flash est utilisée dans les lecteurs flash et tire son nom du processus électronique consistant à faire clignoter une « cellule » dans la puce mémoire afin d’effacer ou de modifier les données stockées. Certains types de lecteurs flash sont également appelés clés USB ou cartes flash et sont vendus dans une variété de configurations pour divers appareils numériques et à des fins de stockage.

La mémoire flash conditionnée sous forme de clé USB à utiliser avec un système informatique est une invention extrêmement pratique qui a remplacé le lecteur de disquette . Ce type de clé USB ressemble à un briquet BIC avec une extrémité fermée. Le capuchon se détache pour révéler un connecteur de bus série universel (USB).

Les périphériques USB sont plug-and-play, ce qui signifie que le lecteur flash peut être connecté ou déconnecté du port USB pendant que le système est opérationnel. La mémoire flash peut contenir une énorme quantité de données dans une puce extrêmement petite. Le seul élément dissuasif est le prix, mais comme le coût des nouveaux procédés de fabrication est compensé par les ventes, les prix de détail continuent de baisser. Depuis le premier trimestre 2007, une clé USB de 1 gigaoctet (Go) peut être achetée pour moins de 20 dollars américains (USD). C’est extrêmement raisonnable compte tenu du prix des lecteurs flash antérieurs de capacités beaucoup plus petites.

Outre la taille physique, le manque de pièces mobiles et l’apesanteur de la mémoire flash, il est également plus durable qu’un disque dur standard et totalement silencieux. Les avantages de la mémoire flash sont si écrasants que les lecteurs flash devraient remplacer les disques durs dans un proche avenir. Déjà le disque dur hybride intègre un cache mémoire flash. Certains ordinateurs portables haut de gamme intègrent des lecteurs flash Not And (NAND) depuis 2006, bien qu’ils soient extrêmement coûteux. Les prix devraient être compétitifs par rapport aux disques durs standard d’ici 2009, date à laquelle les disques à plateaux deviendront une technologie héritée.

Les consommateurs qui ne bénéficient pas des poches profondes pourraient simplement s’accrocher à leurs disques durs un peu plus longtemps. Cependant, lorsque les lecteurs de mémoire flash deviendront abordables, ils constitueront sans aucun doute une amélioration bienvenue.