La mémoire est l’élément vital de nombreux ordinateurs fabriqués aujourd’hui. Les systèmes d’exploitation et autres applications créés pour améliorer l’expérience utilisateur et fournir un accès instantané au traitement de texte et aux navigateurs Internet nécessitent des quantités croissantes de mémoire pour créer l’expérience utilisateur à laquelle beaucoup d’entre nous sont habitués.

Ce n’est pas toujours le cas; cependant, les premiers ordinateurs étaient souvent très volumineux et avaient une capacité de traitement minimale. Le mécanisme d’entrée était une série de cartes en papier dans lesquelles l’utilisateur devait percer des trous pour représenter les données que l’ ordinateur devait traiter. Ces premiers ordinateurs ont été construits pour travailler sur des problèmes spécifiques ou résoudre certains types d’équations et pas beaucoup plus.
Les premiers ordinateurs utilisaient des cartes perforées pour la saisie et disposaient d’une mémoire très limitée pour le traitement. La mémoire moyenne des premiers ordinateurs était comprise entre trois et quarante cinq kilobits. La mémoire a été utilisée pour stocker les données dans le traitement des équations linéaires, et les résultats ont ensuite été imprimés en binaire .

Comparés aux ordinateurs disponibles aujourd’hui, les premiers ordinateurs ne semblent pas très avancés sur le plan technologique, mais à l’époque où ils ont été créés, ces premiers ordinateurs étaient des chefs-d’œuvre d’ ingénierie . De nombreux concepts créés lors de la construction des premiers ordinateurs sont toujours utilisés dans la technologie informatique moderne.

L’ordinateur Atanasoff-Berry, considéré comme le tout premier ordinateur, a introduit trois concepts – l’utilisation de chiffres binaires pour représenter toutes les données, le traitement des calculs avec des composants électroniques plutôt que des pièces mécaniques, et un traitement et un stockage séparés – qui sont utilisés dans les ordinateurs disponibles aujourd’hui. L’ABC disposait de 3000 bits de mémoire, ce qui lui permettait de traiter soixante éléments à la fois. D’autres premiers ordinateurs disposaient de plus de mémoire, certains pouvant atteindre 45 kilobits, ce qui leur permettait de traiter plusieurs mots de données supplémentaires dans un laps de temps plus court, augmentant ainsi la vitesse de traitement globale du système.

La mémoire des premiers ordinateurs était l’une des seules petites choses à leur sujet, par rapport à ce dont nous disposons aujourd’hui. La taille de ces premiers ordinateurs était très grande, généralement aussi grande qu’un bureau ou même une pièce.
Au cours des cinquante à soixante dernières années, la technologie introduite dans les premiers ordinateurs a été éclipsée par les boutons de démarrage, les traitements de texte et les téléphones sans fil qui font tout, des appels à la navigation sur Internet avec des gigabits de mémoire disponibles apparemment sans fin. Sans les premiers ordinateurs et leur capacité à faire des calculs simples, la technologie que nous utilisons aujourd’hui pourrait ne pas être aussi avancée qu’elle l’est aujourd’hui.